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月收入不足一千美元的美國生活

2011-12-02 16:38 桌面版 简体 5
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最近有讀者提出希望瞭解美國社會底層民眾的生活狀況,也有讀者問到「如果留學生在美國年收入15000左右可以活嗎……」。「底層民眾」這個提法,根據我的理解,可能是指收入在貧困標準線以下的階層,如果按此標準劃分的話,我想絕大部分到美國讀書的留學生或新移民都有「底層民眾」生活的經歷,對此我們耳聞目睹、親身經歷,深有體會,可以說給大家聽聽。

十多年前我住在波士頓的時候,有一位上海的老同學通過競爭,獲得中國教育部公費留學的名額,到美國作訪問學者,當時教育部給他的生活資助費我記得是一年八千多美元(現在已經提高到一萬六千美元以上),在那時已經算是很高的資助了,此外還有免費來回機票一張、在美交通費報銷等。這樣的待遇,對許多自費留學生來說,簡直是不可想像的,但每年八千美元的生活費顯然是不夠赴美簽證標準的,因為這筆錢的數額,比美國的貧困標準線還低,根據衛生及公眾服務部的標準,1999年單身收入在8240美元之下的屬於低收入(2009年提高到10830美元),所以他將自己的銀行存款加上,才成功獲得簽證來到美國。

到波士頓後,在學校附近租了一個獨立屋中的一個單元,月租四百五十美元(住在一起的都是與他情況類似的大陸訪問學者及家屬),包括水電煤氣,自己申請了一部電話(那時手機還是稀罕物),每個月三十美元的電話費,加上一百多美元的伙食,另外參加了專門為中國大陸學生學者設計的醫療保險,每月保費只有不到二十美元,每個月的開銷不過七百美元。按美國的標準,這樣的生活絕對是屬於底層生活的,但許多來到美國的大陸學者學生,都是這樣過來的。我這位朋友,在美國的時候日子過得雖然清貧了些,但他卻自得其樂:天天泡在學校裡做研究,專心學問;吃喝不愁;他喜愛攝影,週末到波士頓周圍的觀光景點到處轉悠,與鄰居相處得也很好,日子過得有聲有色。

我剛來美國租房住的時候,與房東一家住在一起,他們住一樓,我住三樓。那時房東的母親與房東住在一起,她每個月從社安署領取不到六百美元的社會保障補助金(SupplementalSecurityIncome,簡稱SSI),從收入看,也是屬於貧困階層。但由於與兒子住在一起,不必付房租,又有政府提供的老人醫療保險,每個月開銷的大頭就是伙食,一百多美元就搞定了,所以每個月有幾百美元的積蓄,在他們家算是「富婆」,逢年過節都是她請客外出吃飯。由於與兒孫們住在一起,又沒有經濟壓力,日子過得美滋滋的。前幾年房東母親申請到政府專門為低收入老年人分配的房子,這種房子一般不豪華,但設備齊全,環境安全,一房一廳一衛,房租是以收入的三分之一計算的,水電煤氣等費用全部包括在房租內,所以房東母親便搬去老年公寓住,雖然多交了二百美元的房租,加上吃,還是有多餘。房東將母親原來住的房間出租給留學生住,每個月收租六百多美元,還是划算。房東母親等於幫兒子多賺了幾百塊錢。

一年多以前我曾經訪問過馬里蘭州蒙哥馬利郡的彩虹老人中心,這個中心有一百五十多位華裔老人,還有三十多位拉美裔老人,這些人全部都具有領取「醫療補助計畫」(Medicaid)的資格,而「醫療補助計畫」就是低收入的代名詞,按美國的標準,這些老人都是生活在最底層的人。

我當時對這些老人的生活狀況很有興趣。有位八十多歲、原在上海機電學院教書的徐文莊先生向我介紹說,他們夫婦兩人依靠子女移民到美國後,開始享受美國政府規定的福利保險。由於沒有在美國工作過,也沒有交過稅,所以拿的是最低的社會保障補助金,夫婦兩人每個月有一千美元略多的收入,這個收入按規定是屬於低收入者,所以他們有資格參加醫療補助計畫。參加了醫療補助計畫的人,看病幾乎免費。徐文莊老人來美後,住過兩次醫院,動過兩次大手術,都是癌症,花費醫藥費十幾萬美元,全部由醫療補助計畫支付,自己只付了幾十元。他說起此事直誇美國好:醫院設備好,住的是單人病房;醫生認真負責,多次會診,並不因為他是外國人又不會英語而歧視他,態度和藹;醫療費也由政府買單。

徐文莊夫婦住的也是老人公寓,自己付三百多美元的房租,剩下六百多美元是如何開銷的呢?徐文莊老人給我算了一筆衣食住行帳。他說,拿衣服來說,我們都是老人,不需要經常換新的衣服,在這方面基本沒有開銷;住的開銷已經去掉了;行,蒙郡對老人十分照顧,乘坐公交車輛全部免費,老人每個月還可以付十多美元買一本價值一百二十美元的車費本,用在支付出租車的車資上。所以行的方面也沒有什麼開銷。最大的開銷是在吃的方面,美國的食品不貴,雞蛋一美元買十二隻,牛奶三美元半買一大桶,兩個人喝一週都喝不了;雞肉、豬肉,兩、三美元一磅,蔬菜大多一美元一磅,水果也很便宜,橘子、香蕉、蘋果、葡萄、西瓜,從幾十美分到一美元多一磅,所以吃的方面開銷頂多也就兩百多美元。由於他們是低收入戶,政府每月有一百美元的食品券補助(FoodStamps),所以,錢根本用不完,每月總有三、四百元的存款,這筆錢,多用在旅遊以及回國的路費上。

根據美國勞工統計局的調查,2008年一個年收入63563美元的三口之家,用在吃的方面的開支是6443美元,佔收入的10%左右;如果不到外面餐館去吃的話,則為3744美元,平均每人每月104美元,佔收入的近6%。


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