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鼠疫與流感:兩次致命的流行病

2003-04-25 14:03 作者:太蔟 譯 桌面版 简体 0
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譯者按:今天活在地球上的我們,都是歷次冷酷無情的自然選擇的倖存者的後代。這次來勢洶洶的SARS,致死率不高,也許跟二十世紀初源於美國、席捲全世界、奪去近三千萬條生命的流感有關,因為它使我們的祖先經過了一次磨煉和淘汰。曾三次流行於歐洲的鼠疫(又稱黑死病),總共致死近一億四千萬人。鼠疫慘痛的後果中的一個亮點,是倖存者中有益的基因變異得以傳世,使他們的後代陰差陽錯地對AIDS的病原HIV有了免疫力,真可謂禍中得福,無心插柳柳成蔭。(參見http://www.aegis.com/news/re/1998/RE980504.html)

進化的戲劇,每一天都在上演,是喜是悲,要看幸運女神的青睞,讓誰來謝幕,儘管這幕似乎永遠也落不完。〗

鼠疫。

只要一提這個名字,許多人的脊樑就會發冷。

這瘟疫致起命來,「礙」你沒商量。不僅致命,看起來也讓人驚心動魄。

感染上鼠疫病菌的,死亡率為90%。它由舊英格蘭黑鼠身上的跳蚤傳播。症狀非常明顯:腫大的淋巴結、高熱和譫妄症。在最壞的情況下,患者的肺部被感染成肺炎。病人的每一次咳嗽、噴嚏、甚至開口說話,病菌都會傳染給旁人。

一旦染上鼠疫病菌,死亡在一週以內就可能降臨。

鼠疫的大爆發,共有三次,分別於六、十四和十七世紀。

總死亡人數為一億三千七百萬。

因為死亡人數如此巨大,人們一般認為鼠疫是有史以來最厲害的瘟疫,但實際上它並不是(我們並不想因此就淡化它的嚴重性)。

鼠疫最猖獗時,一年曾奪去二百萬條生命。

這聽起來很嚴重,但還有更嚴重的。

那就是一場曾在一年內奪去至少二千五百萬人生命的世界性大流行病。

一場基本已經被忘卻的疾病。

一場發生在二十世紀的疾病!

我知道你腦袋裡在轉什麼:愛滋病、梅毒、或許是讓人毛骨竦然的伊博拉。

全錯。

那是一場爆發於1918-1919年間的流感,剛剛在一次世界大戰之後(這次大戰的四年中,有九百萬死亡)。

這可不是什麼小毛病,地球上每個人都可能染上。

這場流感,源於美國。

僅僅一年,美國就有近兩千萬病例,其中近一百萬人死亡。

這場流感的病原,到現在還不是很清楚,但大家相信,它是一種突變後的豬病毒

它開始於1918年3月11日上午,地點是肯薩斯州的方斯頓軍營。

某連炊事員艾爾伯特.米丘到部隊衛生所看病,症狀似為典型的感冒:低熱、中等喉痛、輕微頭痛及肌肉痛。衛生員建議臥床休息。

到中午,107名士兵發病。

不到兩天,522名士兵發病。許多因為嚴重肺炎而病危。

沒多久,全國各地的軍事基地都有發病的消息傳來。

幾千名在東海岸的海員發病。

一週內,流感傳染到封閉的地域,如舊金山附近的阿爾克揣茲島。

不管病原如何,它肯定是靠空氣傳染。

七天之內,全美所有州都被傳染。

然後,流感漂過了大西洋。

到四月,法國軍民均被傳染。

四月中,流感訪問了中國和日本。

五月,流感遍佈非洲和南美。

真正致命的,是傳染後併發的肺炎。

在費城,每千人死亡158;在巴爾蒂摩,該數字為148;在華盛頓特區,109。

黑暗中的一絲光明,是在任何一個被傳染的城市,發病高峰在兩到三個星期內。它來勢凶猛,去勢也迅急。

美國死亡人數為85萬,為世界上所有被傳染地區中受影響最小的。

在阿拉斯加的淖姆,愛斯基摩人口的百分之六十,成了流感的犧牲品。

南太平洋的薩摩亞群島,80-90%的人口被感染,許多倖存者死於飢餓,因為流感使他們無力進食。

始發於歐洲的豪華客輪,在到目的地紐約時,乘客減員7%。船上狹小的空間,為傳染率最高的地方。

風消雨住後,兩千五百萬人死亡。有些人估計死亡人數達三千七百萬。

這場流感,在開始十八月後,就消失得無影無蹤,再也沒有露過頭。

這是怎麼一回事?

直到最近,還沒有人知道答案。1997年3月,新聞傳來,在華盛頓特區的軍隊病理研究院的研究人員,分離出了流感病毒的基因物質。

無巧不成書。流感病毒的活體早已消失。但在1918年,軍醫做屍體解剖時,留了一些樣本,保存在甲醛溶液裡。其中的一個玻璃容器裡,裝著一位死於1918年9月26日的21歲士兵的肺。

有了!

研究人員花了近兩年的時間,才抽取了流感病毒基因的百分之七,即便如此,收集的證據已足夠提供大量珍貴的信息了。

看起來,流感病毒先從禽類傳到豬,再從豬傳到人。這種病毒,是所有病毒裡最致命的。在禽類身上,該病毒很穩定,偶爾會傳到豬身上。當然,豬一旦被傳染上,它們的免疫系統便開始發生作用,只有某些變異後的病毒才能生存下來。1957年的亞洲流感和1968年的香港流感,均是從豬病毒變異而來,但沒有美國流感病毒那麼致命。

令人不安的是,類似的流行病還會發生,而且我們毫無防備。

這篇文章有用與否,讀者諸公見仁見智。

〖太蔟譯自http://home.nycap.rr.com/useless/bubonic_plague/index.html。

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