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斯皮策太空望遠鏡發現兩顆行星大碰撞(圖)

2009-08-11 11:47 桌面版 简体 0
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兩顆行星的相撞事件發生在數千年前或者更久遠的年代

據美國宇航局太空網報導,天文學家利用斯皮策望遠鏡發現兩顆圍繞一顆年輕恆星運行的行星,顯然在數千年前發生的規模宏大的一次宇宙連環撞擊事件中,以很高的速度相撞在一起。

美國宇航局的斯皮策太空望遠鏡(Spitzer Space Telescope)在最近進行觀測時,發現這次相撞過程中由蒸發的岩石和熔岩殘餘物形成的煙柱。這兩顆行星的相撞事件發生在數千年前或者更久遠的年代,但這仍是相對較近的一段時間。據電腦模擬顯示,那顆較小的行星體積大約跟地球的衛星--月球差不多,它顯然在這次撞擊過程中被完全摧毀了。另一顆跟水星差不多大的行星倖存下來,不過上面留下了很深的凹痕。

凱裡·麗薩(Carey Lisse)在馬里蘭約翰·霍普金斯大學應用物理實驗室(Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory)工作,同時也是8月20日將發表在《天體物理學》雜誌上的一篇詳細介紹這些發現的論文的第一作者。她說:"這兩顆行星肯定是以非常驚人的速度撞擊在一起,因為它們產生的岩石都蒸發和融化掉了。"

研究人員認為,這兩顆行星在相撞以前的運行速度大約是每小時22400英里(每秒10公里)。猛烈的撞擊釋放出無定形二氧化硅岩石(或稱熔融玻璃)和被稱作熔融石的堅硬的大塊熔岩。斯皮策太空望遠鏡還發現大團旋轉運行的一氧化硅氣體,這些是由岩石蒸發產生的。

麗薩說:"這是一個非常罕見,持續時間很短的事件,對類地行星和衛星的形成至關重要。能在這種事件發生後不久看到它,我們感到非常幸運。"斯皮策太空望遠鏡上的紅外探測器在這顆被編號為HD 172555的年輕恆星周圍,發現碎岩石和重新凝固的熔岩仍處於行星形成的早期階段的跡象。這個體系距離地球大約100光年。一光年是光在一年裡運行的距離,大約是6萬億英里(約合9.7萬億公里)。

人們認為地球的衛星就是在40億年前發生的一次撞擊事件中形成的,當時一顆火星大小的天體撞上地球。加利福尼亞州美國宇航局噴氣推進實驗室的論文聯合作者戈奧夫·布萊登(Geoff Bryden)說:"形成月球的撞擊事件一定非常猛烈,它足以使地球表面熔化。撞擊產生的碎片大部分都進入圍繞地球的一個圓盤裡,最終形成地球的衛星。這次相撞的規模可能跟我們通過斯皮策望遠鏡看到的這次一樣,雖然我們還不清楚最近這次撞擊事件是否會形成一顆衛星,但是我們知道一顆岩石天體的表面又紅又熱,而且還發生了熔化和變形。"

事實上在我們太陽系的早期階段,這種猛烈的撞擊事件非常普遍。例如,人們認為是大規模撞擊剝掉了水星的外層,使天王星向一側傾斜,並促使金星向相反方向旋轉。上個月一顆小太空岩石撞上木星,在它上面留下一條黑色擦痕。通常小岩石相撞和合併時,像地球一樣的岩質行星就會與它們結合,慢慢變大。與 45億歲的太陽系相比,圍繞HD 172555的體系相對比較年輕,它只有1200萬歲。


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